¿Cómo es la nueva variante de COVID que viene de Sudáfrica?

Los científicos sudafricanos han identificado una nueva versión del coronavirus esta semana que, según dicen, está detrás del aumento reciente en las infecciones en Gauteng, la provincia más poblada del país. No está claro dónde surgió realmente, pero fue detectada por primera vez por científicos en Sudáfrica y también se ha visto en viajeros a Bélgica, Botswana, Hong Kong e Israel.

Más de 200 nuevos casos confirmados por día en las últimas semanas, Sudáfrica tiene nuevos casos diarios y llegó a 2.465 el pasado jueves. Luchando por explicar el repentino aumento , los científicos estudiaron muestras de virus del brote y descubrieron la nueva variante.

La Organización Mundial de la Salud convocó a un grupo de expertos para evaluar los datos de Sudáfrica.

¿POR QUÉ ESTÁN PREOCUPADOS LOS CIENTÍFICOS POR ESTA NUEVA VARIANTE?

Parece tener una gran cantidad de mutaciones, unas 30, en la proteína de pico del coronavirus, lo que podría afectar la facilidad con que se propaga a las personas.

¿Cómo es esta nueva variante de COVID que viene de Sudáfrica?
Foto AP / Denis Farrell

Sharon Peacock, quien ha dirigido la secuenciación genética de COVID-19 en Gran Bretaña en la Universidad de Cambridge, dijo que los datos hasta ahora sugieren que la nueva variante tiene mutaciones «consistentes con una transmisibilidad mejorada», pero dijo que «la importancia de muchas de las mutaciones todavía no se sabe «.

Lawrence Young, virólogo de la Universidad de Warwick, describió la variante como «la versión más mutada del virus que hemos visto». Dijo que era preocupante que, aunque la variante solo se detectaba en niveles bajos en partes de Sudáfrica, «parece que se está extendiendo rápidamente».

El Dr. Anthony Fauci, dijo que los funcionarios estadounidenses habían concertado una llamada con sus homólogos sudafricanos para obtener más detalles y dijeron que no había indicios de que la variante aún hubiera llegado a EE. UU.

QUE SE CONOCE Y NO DE LA NUEVA VARIANTE?

Los científicos saben que la nueva variante es genéticamente distinta de las anteriores, incluidas las variantes beta y delta, pero no saben si estos cambios genéticos la hacen más transmisible o peligrosa.

Los científicos han notado un aumento de casos, pero no saben si la nueva variante es responsable. Llevará semanas saber si las vacunas siguen siendo eficaces contra ella.

Hasta ahora, no hay indicios de que la variante cause una enfermedad más grave. Los expertos sudafricanos dijeron que, al igual que con otras variantes, algunas personas infectadas no presentan ningún síntoma.

Aunque algunos de los cambios genéticos parecen preocupantes, aún no está claro si el virus representará una amenaza significativa para la salud pública. 

Francois Balloux, director del Instituto de Genética del University College de Londres, dijo que era imposible hacer predicciones sobre si el virus era más peligroso o infeccioso basándose únicamente en su composición genética.

¿CÓMO SURGIÓ ESTA NUEVA VARIANTE?

El coronavirus muta a medida que se propaga a muchas variantes nuevas, incluidas aquellas con cambios genéticos preocupantes, a veces simplemente desaparecen. 

Los científicos monitorean las secuencias de COVID-19 en busca de mutaciones que puedan hacer que la enfermedad sea más transmisible o mortal, pero no pueden determinar eso simplemente observando el virus. 

Deben comparar el patrón de enfermedad en los brotes con las secuencias genéticas. Determinar si existe una conexión real puede llevar tiempo.

Peacock dijo que la variante «puede haber evolucionado en alguien que estaba infectado pero luego no pudo eliminar el virus, lo que le dio al virus la oportunidad de crecer genéticamente», en un escenario similar a cómo los expertos piensan que la variante alfa, que se identificó por primera vez en Inglaterra, también surgió, al mutar en una persona inmunodeprimida.

¿ESTÁN JUSTIFICADAS LAS RESTRICCIONES DE VIAJE IMPUESTAS POR ALGUNOS PAÍSES?

Es muy posible que los viajeros que lleguen al Reino Unido desde Sudáfrica, Namibia, Botswana, Lesotho, Eswatini y Zimbabwe t3engan que aislarse por sí mismos durante 10 días. Las naciones de la Unión Europea también se movieron rápidamente para tratar de detener los viajes aéreos desde el sur de África.

Dado el rápido aumento reciente de COVID-19 en Sudáfrica, restringir los viajes desde la región es «prudente», dijo Neil Ferguson, experto en enfermedades infecciosas del Imperial College de Londres.

Balloux, del University College London, dijo que si la nueva variante resulta ser más infecciosa que delta, las nuevas restricciones tendrán poco impacto, pero que aún podrían comprar algo de tiempo al Reino Unido para aumentar las tasas de vacunación y desplegar otras posibles intervenciones.

¿COMO SE SIGUE ?

La Organización Mundial de la Salud ha convocado a un grupo técnico de expertos para decidir si la nueva variante merece ser designada como una variante de interés o una de preocupación.

 Si lo hacen, es probable que la variante lleve el nombre de una letra del alfabeto griego, de acuerdo con el sistema de nombres actual.

La de interés actualmente incluyen las variantes mu y lambda, tienen cambios genéticos que se sabe que afectan cosas como la transmisibilidad y la gravedad de la enfermedad y se han identificado como causantes de agrupaciones significativas en varios países.

Las variantes de preocupación, que incluyen alfa, beta y delta, han demostrado que pueden propagarse más fácilmente, causar enfermedades más graves o hacer que las herramientas actuales, como las vacunas, sean menos efectivas.

Hasta la fecha, la variante delta sigue siendo, con mucho, la forma más transmisible de COVID; representa más del 99% de las secuencias compartidas con la base de datos pública más grande del mundo.

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